La Antártida se está volviendo más fácil de visitar.

Hace unos meses, estaba en la cola de inmigración del aeropuerto de Buenos Aires, más cerca de la Antártida, cuando me enteré de un crucero en coche al continente blanco.

“No nos bajamos del barco”, dijo el viajero americano, “pero aún así lo contaré como mi séptimo continente”.

No sé si Shackleton lo aprobaría, trabajó duro para conseguir su sello de aterrizaje, pero el explorador polar se sorprendería de cómo ha evolucionado el viaje a la Antártida. El destino aislado con el implacable entorno ya no se siente tan lejos, ni tan agotador. Una travesía por mar desde la punta de Argentina dura unos dos días, más corta que un crucero transatlántico. En avión, el vuelo desde Punta Arenas, Chile, dura dos horas. Una vez allí, se puede esquiar o remar de pie; beber champán en una lancha neumática rodeada de focas; o pedir a su mayordomo privado que le planche su pijama favorito de ballena jorobada. Incluso puede ver -y oler- pingüinos desde la comodidad del balcón de su camarote, sin manchar sus botas con guano.

En los últimos 10 años, los cruceros a la Antártida han crecido exponencialmente, en número y estilo. Anteriormente, principalmente los buques de investigación se aventuraban al fondo del mundo. Luego los buques de expedición, una categoría de buques más pequeños que enfatiza el mundo natural por encima de las indulgencias a bordo. Ahora, las líneas de cruceros habituales en el Caribe y el Mediterráneo, como Holland America y Silversea, están apareciendo junto a buques estandartes como Aurora Expeditions, Quark Expeditions y Lindblad Expeditions, un socio de National Geographic.

Alex Burridge, director gerente del Centro de Viajes de la Antártida en Melbourne, Australia, dijo que más de 20 operadores dirigen viajes a la Antártida, una mezcla de especialistas polares y líneas de cruceros gigantes que han añadido el destino a su línea global.

“Tenemos tantos operadores polares de lujo como operadores de cruceros de expedición más tradicionales”, dijo.

Y un montón de nuevos buques, con ambiciones aún mayores, están en camino. Llámalo la próxima ola de cruceros antárticos.

“Muchos de los barcos están sobrepasando el límite de lo que puede hacer un crucero de expedición”, dijo Todd Smith, fundador y presidente de AdventureSmith Explorations, que se especializa en cruceros de aventura en barcos pequeños. “Son más rápidos, más suaves y más respetuosos con el medio ambiente, y tienen muchas más comodidades.”

Los juguetes no parecerían fuera de lugar en el mega-yate de un magnate. Los ultra-extras incluyen helicópteros (Quark Expeditions’ Ultramarine), centros de ciencia con microscopios (Hurtigruten), jacuzzis infinitos y un vehículo submarino que puede descender a 1.000 pies (Lindblad’s Endurance), motos de nieve eléctricas y un globo aerostático amarrado (Ponant’s Le Commandant Charcot) y un sumergible para siete personas (Crystal’s Crystal Endeavor). En un nivel más práctico, Burridge dijo que los cruceros también pueden esperar mejores áreas de carga para las embarcaciones y los kayaks, cuartos de fango mejorados y cabinas con cojines.

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